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马斯克和贝索斯的“星球大战”

        商业太空计划已经蓬勃发展了十年。在这个领域中,最雄心勃勃的两家公司当属Blue Origin(蓝色起源)和SpaceX(太空探索技术公司),而它们之间的竞争一直是众人的焦点。

 

        乍一看,这两家公司很像,他们都是互联网独角兽:Blue Origin的杰夫·贝索斯(Jeff Bezos)创办了全球最大的网上书店亚马逊,而SpaceX的伊隆·马斯克(Elon Musk)则是以创办在线业务起家,其中最出名的是Paypal。

两家公司都在开发大型可重复使用的运载火箭,为政府和商业客户提供载人和卫星发射业务。他们的初衷都是人类的太空移民梦想。在未来的一年里,两位巨头的竞争也许会给我们带来几出重头戏。

 

        在过去几年中,SpaceX已成为地球上最活跃的卫星发射公司之一。仅在2018年,SpaceX就进行了20次发射(截至发稿时),还有两次计划在年底之前完成,总发射次数约占全球的20%。

 

        SpaceX特立独行,是至今唯一一个能重复使用其火箭的公司。它的猎鹰9号一级火箭从一开始的经常性着陆坠毁到后来成为发射任务的主力。去年五月,SpaceX推出了最新版本的猎鹰9号Block 5型火箭,其最初设计为可重复飞行10次以上。

 

        虽然猎鹰9号仍然是未来几年的主力,但SpaceX在推出Block 5之前的三个月内为它的火箭家族又增加了一个新成员。去年2月,该公司推出了第一款“重型猎鹰”运载火箭,它包括三个排成一排的猎鹰9号一级火箭。重型猎鹰能够将超过60公吨的货物送入近地轨道(LEO),这远远超过任何现有的运载火箭。

 

        但是,与SpaceX正在研发中的大猎鹰火箭(BFR)相比, 重型猎鹰也相形见绌。(BFR只是个非正式命名,是研究人员最初使用的代码)11月下旬,马斯克宣布将BFR改名,上面级载人部分称为Starship(星际飞船),下面的火箭助推部分称为Super Heavy(超级重)。火箭助推器由31台猛禽发动机组成,目前尚在研发当中,而飞船部分将配备7台猛禽发动机。两部分都设计为可以重复使用的,而载人飞船将能运载数十人,脱离地球轨道,到达目的地。

 

        自2016年开始构思这款巨型火箭以来,SpaceX已经多次修改了它的设计。最新版本发布于去年9月在加州总部举行的记者招待会上。马斯克表示,最新的设计能运载100吨的货物到火星,前提是飞船上面级(upper stage)在离开地球轨道去往红色星球(火星)之前中途进行加油。

 

        “我觉得它看起来很漂亮,”他补充道,并解释说火箭的外形就像漫画里的一样。“我喜欢丁丁历险记里面的火箭,我更倾向于把我们的火箭也设计成那样。”

 

        SpaceX的首席运营官Gwynne Shotwell在9月初举行的庆祝国防高级研究计划局成立60周年的活动中表示,该公司将于2019年末开始对BFR的上面级(载人飞船)进行首次“短途测试”。

 

        相比之下,Blue Origin尚未发射任何火箭进入轨道。但该公司也有类似的雄心壮志。它正在开发一款名为New Glenn的火箭(以约翰格伦的名字命名,他是美国首位环绕地球飞行的宇航员),并计划于2021年首次发射。这款两级火箭将能够运送45吨货物进入近地轨道,其第一级火箭设计为可在舰船上着陆,并可重复使用多达25次。

 

        “我们现在正处于建设阶段”。该公司已在佛罗里达州肯尼迪航天中心大门外建造了一座占地7万平方米(75万平方英尺)的新工厂,目前正在附近建造一个飞行器测试和翻新中心,预计将于2019年初完工。Blue Origin还在附近的卡纳维拉尔角改造一个暂停使用的发射场,用于其运营,并已为New Glenn找到了几个商业客户。
 

        普林斯顿大学校友贝索斯曾提及他从Gerard O’Neill身上收到了很多启发,Gerard O’Neill在20世纪70年代曾提议建造能够容纳上万人口的巨大的太空居住地。

 

        “我的角色就在于帮助建造那个其重无比的设施,因为我有足够的金融资产来这样做,”贝索斯五月在纪念O’Neill的大会上接受来自国家太空协会的评奖时说道,“那将将这场及其多样的业余探索,导向Gerry O’Neill的世界。”

 

        所提及的金融资产即是他在亚马逊网站上的股票,价值超过一千亿美元的股票让他成为最富有的人。他说他每年在蓝色起源上花费十亿美元,并且在十月的WIRED 25周年纪念会议上说他的资金将在2019年耗尽。

 

        “蓝色起源是我现在最重要的使命”,贝索斯说道:“但是我没法活到这一切都成为现实的时刻。”而马斯卡在提及火星殖民化时也提到:“我可能没法活到一切都自给自足的时候。”显然,这些巨人们,在他们的巅峰时期就在为他们的成就和遗产做打算,虽然他们现在所做的一切成就都将为未来太空的发展大力助推。

(责任编辑:Jonny)
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